galaxie du Tourbillon M51

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M51, aussi connue comme la galaxie du Tourbillon (Whirlpool Galaxy en anglais) est un couple de galaxies, à environ 8,4 Mpc (∼27,4 millions d' a.l.) de la Terre1 dans la constellation Chiens de chasse, composé d'une galaxie spirale régulière massive dont le diamètre est estimé à 100 000 années-lumière et d'une petite galaxie irrégulière.
Elle a été découverte en 1773 par Charles Messier.

Ses bras spiraux facilement visibles lui ont valu son surnom de « galaxie tourbillon » (Whirlpool Galaxy en anglais), qui a donné son nom à la fonction de hachage Whirlpool. Une supernova a été observée dans la galaxie en 1994. Une autre en 2005, et une troisième a fait son apparition le 1er juin 2011 d'après la revue Ciel et Espace

Histoire

La galaxie principale NGC 5194 a été découverte par Charles Messier en 1773 mais sa compagne NGC 5195 n'a été observée qu'un peu plus tard par Pierre Méchain en 1781. Lord Rosse découvrit la structure spirale de la galaxie principale en 1845 avec son télescope de 182 cm de diamètre, le Léviathan de Parsonstown, et fut le premier à dessiner la galaxie telle qu'on peut la voir avec les instruments actuels. En 2001, l'observation de la galaxie par le télescope spatial Hubble a amené les spécialistes à revoir le modèle de formation des galaxies spirales à deux bras[réf. nécessaire]. La photographie à plus haute résolution de M51 a été effectuée par le télescope spatial Hubble en janvier 2005.

Observation

À la lunette astronomique, les deux galaxies apparaissent sous la forme de deux taches de faible luminosité  : ce sont les noyaux de deux galaxies. Ce n'est qu'avec un télescope de 150 mm de diamètre qu'on commence à déceler les bras spiraux de la galaxie principale (dans d’excellente conditions d'observation). Avec un télescope de 300 mm, on peut voir le pont de matière qui relie les deux galaxies.
Une nouvelle supernova a été détectée dans M51 le 1er juin 20112,3.

Caractéristiques

La galaxie a un diamètre estimé à 100 000 années-lumière, comparable à celui de la Voie lactée, et une masse équivalente à 160 milliards de fois celle du Soleil.
Amas de galaxies
M51 est la galaxie la plus brillante du groupe de galaxies qui porte son nom. L'amas contiendrait au moins 6 autres galaxies, parmi laquelle M63.